Pequeño Cáncer de Pulmón de Célula

Cáncer de pulmón de células pequeñas es una enfermedad por la cual se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del pulmón.

Los pulmones son un par de órganos respiratorios de forma cónica que se encuentran en el pecho. Los pulmones incorporan el oxígeno en el cuerpo cuando se inhala y eliminan dióxido de carbono cuando se exhala. Cada pulmón tiene secciones llamadas lóbulos. El pulmón izquierdo tiene dos lóbulos mientras que el pulmón derecho, que es ligeramente más grande, tiene tres. Una membrana delgada denominada pleura rodea los pulmones. Dos conductos llamados bronquios comunican la tráquea con los pulmones derecho e izquierdo. Los bronquios también se ven afectados, en algunas ocasiones, por el cáncer de pulmón. El interior de los pulmones está compuesto por unos sacos diminutos de aire llamados alvéolos y unos tubos pequeños llamados bronquiolos.

Anatomía respiratoria; el dibujo muestra el pulmón derecho con los lóbulos superiores, medios e inferiores; el pulmón izquierdo con los lóbulos superiores e inferiores; y la tráquea, los bronquios, los ganglios linfáticos y el diafragma.  El recuadro muestra los bronquiolos, los alvéolos, la arteria y la vena.

Anatomía del sistema respiratorio, mostrando la tráquea y ambos pulmones y sus lóbulos y las vías respiratorias. También se muestran los ganglios linfáticos y el diafragma. El oxígeno se inhala a los pulmones y pasa a través de las membranas delgadas de los alvéolos hacia el torrente sanguíneo (ver recuadro).

Hay dos tipos de cáncer de pulmón: cáncer de pulmón de células pequeñas y cáncer de pulmón de células no pequeñas. El presente sumario brinda información sobre el cáncer de pulmón de células pequeñas.

Hay dos tipos de cáncer de pulmón de células pequeñas.

Estos dos tipos incluyen muchas clases diferentes de células. Las células cancerosas de cada tipo crecen y se diseminan de diferentes maneras. Los tipos de cáncer de pulmón de células pequeñas se denominan según las clases de células que se encuentran en el cáncer y la apariencia de las células bajo un microscopio:

• Carcinoma de células pequeñas (cáncer de células en grano de avena).

• Carcinoma combinado de células pequeñas.

El fumar tabaco es el mayor factor de riesgo para contraer cáncer de pulmón de células pequeñas.

Cualquier cosa que aumente la probabilidad de contraer una enfermedad se llama factor de riesgo. Tener un factor de riesgo no significa que se va a contraer cáncer; no tener factores de riesgo no significa que no se va a contraer cáncer. Las personas que piensan que pueden estar en riesgo deben consultar esto con su médico. El fumar cigarrillos es la causa más común de cáncer de pulmón. Los factores de riesgo para el cáncer de pulmón de células pequeñas incluyen los siguientes:

• Fumar cigarrillos, cigarros o pipas, en la actualidad o en el pasado.

• Estar expuesto al humo de segunda mano.

• Exposición a asbestos o a radón.

Entre los signos posibles de cáncer de pulmón de células pequeñas se incluyen la tos, el dolor de pecho y la dificultad para respirar.

Estos y otros síntomas pueden ser causados por el cáncer de pulmón de células pequeñas. Otras afecciones pueden causar los mismos síntomas. Se debe consultar con un médico si se presenta alguno de los siguientes problemas:

• Tos que no desaparece. • Dificultad para respirar.

• Dolor de pecho que no desaparece.

• Sibilancia.

• Tos con sangre.

• Ronquera.

• Hinchazón de la cara y el cuello.

• Pérdida del apetito.

• Pérdida de peso sin razón conocida.

• Cansancio poco común.

Para detectar (encontrar), diagnosticar y estadificar el cáncer de pulmón de células pequeñas, se utilizan pruebas y procedimientos que examinan los pulmones.

Se pueden utilizar las siguientes pruebas y procedimientos: • Radiografía de tórax: una radiografía de los órganos y huesos del interior del tórax. Un rayo X es un tipo de haz de energía que atraviesa el cuerpo y se plasma en una película, logrando una imagen del interior del cuerpo.

Radiografía del tórax; el dibujo muestra al paciente de pie con la espalda hacia la máquina de rayos-X. Las radiografías se utilizan para tomar fotografías de los órganos y huesos del tórax.  Las radiografías pasan a través del cuerpo y se plasman en una película.

Radiografía del tórax. Las radiografías se utilizan para tomar fotografías de los órganos y huesos del tórax. Las radiografías pasan a través del cuerpo y se plasman en una película.

• Examen físico y antecedentes: examen del cuerpo para comprobar los signos generales de salud, inclusive el control de signos de enfermedad, como masas o cualquier otra cosa que parezca anormal. Se toman también los antecedentes médicos de las enfermedades y los tratamientos previos del paciente.

• Exploración por TC (exploración por TAC) del cerebro, el pecho y el abdomen: procedimiento mediante el cual se toma una serie de imágenes detalladas del interior del cuerpo, desde ángulos diferentes.

Las imágenes son creadas por una computadora conectada a una máquina de rayos X. Se inyecta un tinte en una vena o se ingiere, a fin de que los órganos o los tejidos se destaquen más claramente. Este procedimiento también se llama tomografía computada, tomografía computarizada o tomografía axial computarizada.

• Exploración con TEP (exploración con tomografía por emisión de positrones): procedimiento para encontrar células de tumores malignos en el cuerpo. Se inyecta en una vena una cantidad pequeña de glucosa (azúcar) radiactiva. El escáner TEP rota alrededor del cuerpo y toma una imagen de los lugares del cuerpo que utilizan la glucosa. Las células de tumores malignos tienen aspecto más brillante en la imagen porque son más activas y absorben más glucosa que las células normales.

• Citología de esputo: se utiliza un microscopio para verificar la presencia de células cancerosas en el esputo (moco que se elimina de los pulmones durante la tos).

• Broncoscopia: procedimiento utilizado para observar el interior de la tráquea y las vías respiratorias mayores del pulmón y determinar si existen áreas anormales. Se introduce un broncoscopio a través de la nariz o la boca hacia la tráquea y los pulmones. Un broncoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo, con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer muestras de tejido y observarlas bajo un microscopio para verificar si hay signos de cáncer.

Broncoscopia; el dibujo muestra un broncoscopio insertado a través de la boca, la tráquea y el bronquio, hasta el pulmón; los ganglios linfáticos a lo largo de la tráquea y los bronquios, y el cáncer en un pulmón. El recuadro muestra al paciente acostado sobre una camilla mientras se le realiza la broncoscopia.

Broncoscopio. Se inserta un broncoscopio a través de la boca, la tráquea y los bronquios principales hasta el pulmón para ver si hay áreas anormales. Un broncoscopio es un aparato con forma de tubo delgado, con una luz y un lente para hacer observaciones. También puede tener un instrumento para cortar. Se pueden tomar muestras de tejido y examinarlas bajo un microscopio para determinar si hay señales de enfermedad.

• Biopsia por aspiración con aguja fina (AAF) del pulmón: extracción de tejido o líquido del pulmón mediante una aguja fina. Se usa una exploración por TC, una ecografía u otro procedimiento de imaginología para localizar el tejido o líquido anormal en el pulmón. Se puede realizar una pequeña incisión (corte) en la piel donde se inserta la aguja de biopsia hacia el tejido o líquido anormal. Se extrae una muestra y se envía al laboratorio. Un patólogo observa la muestra bajo un microscopio para verificar si hay células cancerosas. Después del procedimiento, se toma una radiografía del tórax para asegurarse que no haya un escape de aire desde los pulmones al pecho.

Biopsia de pulmón; el dibujo muestra a un paciente tendido sobre una camilla que se desliza a través de una máquina de tomografía computarizada (TC) y una imagen de una radiografía de un corte transversal del pulmón en un monitor encima del paciente. El dibujo también muestra a un médico usando la imagen radiográfica para ayudarlo a colocar la aguja de biopsia a través de la pared torácica, hasta el área del tejido anormal del pulmón. El dibujo del recuadro muestra una vista lateral de la cavidad torácica y los pulmones, con la aguja de biopsia insertada en el área de tejido anormal.

Biopsia de pulmón. El paciente tendido en una camilla que se desliza a través de la máquina de tomografía computarizada (TC) que toma radiografías del interior del cuerpo. Las radiografías ayudan al médico a ver dónde está el tejido anormal en el pulmón. Se inserta una aguja de biopsia a través de la pared torácica, hasta el área del tejido anormal del pulmón. Se extrae un pedazo pequeño de tejido a través de la aguja y se lo observa bajo el microscopio para verificar si hay signos de cáncer.

• Toracoscopia: procedimiento quirúrgico para observar si hay áreas anormales en los órganos internos del pecho. Se hace una incisión (corte) entre dos costillas y se inserta un toracoscopio en el pecho. Un toracoscopio es un instrumento delgado con forma de tubo con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer tejido o muestras de ganglios linfáticos y observarlos bajo un microscopio para verificar si hay signos de cáncer. En algunos casos, se puede utilizar este procedimiento para extirpar parte del esófago o el pulmón. Si no se puede llegar a ciertos tejidos, órganos o ganglios linfáticos, se puede realizar una toracotomía. En este procedimiento, se abre una incisión más grande entre las costillas y el pecho.

• Toracocentesis: extracción del líquido que se encuentra en el espacio entre el revestimiento del pecho y el pulmón mediante una aguja. Un patólogo observa el líquido bajo un microscopio para verificar si hay células cancerosas.

Ciertos factores repercuten en el pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.

El pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento dependen de los siguientes aspectos:

• El estadio del cáncer (si se encuentra solamente en la cavidad pectoral o se ha diseminado a otros lugares del cuerpo).

• El sexo y la salud general del paciente.

• La concentración de DHL (lactato deshidrogenasa, una sustancia que se encuentra en la sangre que puede indicar cáncer cuando la concentración es más alta que lo normal).

Para la mayoría de los pacientes con cáncer de pulmón de células pequeñas, los tratamientos actuales no curan el cáncer.

Si se detecta cáncer de pulmón, se debe considerar participar en uno de los numerosos ensayos clínicos que se llevan a cabo para mejorar el tratamiento. Los ensayos clínicos se realizan en la mayor parte del país para pacientes en cualquier estadio de cáncer de pulmón de células pequeñas.

Después de que diagnosticarse el cáncer de pulmón de células pequeñas, se realizan pruebas para determinar si las células cancerosas se han diseminado dentro del pecho o a otras partes del cuerpo.

El proceso utilizado para determinar si el cáncer se ha diseminado dentro del pecho o a otras partes del cuerpo se denomina estadificación. La información obtenida a partir del proceso de estadificación determina el estadio de la enfermedad. Es importante conocer el estadio de la enfermedad para planificar el tratamiento. Algunas de las pruebas utilizadas para diagnosticar el cáncer de pulmón de células pequeñas también se usan para estadificar la enfermedad. (Consultar la sección Información general.) Otras pruebas y procedimientos que se pueden utilizar en el proceso de estadificación incluyen los siguientes:

  • Pruebas de laboratorio: procedimientos médicos en los que analizan muestras de tejido, sangre,orina u otras sustancias del cuerpo. Estas pruebas ayudan a diagnosticar enfermedades, planificar y controlar el tratamiento, o vigilar la evolución de la enfermedad.
  • Aspiración de médula ósea y biopsia: extracción de una muestra de médula ósea, sangre y un trozo pequeño de hueso mediante la inserción de una aguja hueca en el hueso de la cadera o elesternón. Un patólogo observa las muestras de médula ósea, sangre y hueso bajo un microscopiopara verificar si hay signos de cáncer.
  • IRM (imágenes por resonancia magnética) del cerebro: procedimiento en el que se utiliza un imán, ondas de radio y una computadora para crear imágenes detalladas de áreas internas del cuerpo. Este procedimiento se denomina también imágenes por resonancia magnética nuclear (IRMN).
  • Ecografía endoscópica (EE): procedimiento en el cual se introduce un endoscopio en el cuerpo, por lo general, a través de la boca o el recto. Un endoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo con una luz y una lente para observar. Se usa una sonda ubicada en el extremo del endoscopio para hacer rebotar ondas sonoras de alta energía (ultrasónicas) en los tejidos o losórganos internos y crear ecos. Los ecos forman una imagen de los tejidos del cuerpo llamadaecografía. Este procedimiento también se llama endoecografía. La EE se puede usar para guiar labiopsia por aspiración con aguja fina (AAF) del pulmón.

Biopsia por aspiración con aguja fina guiada por ecografía endoscópica; el dibujo muestra un endoscopio con una sonda ecográfica y una aguja de biopsia insertada a través de la boca hasta el esófago. El dibujo también muestra los ganglios linfáticos cerca del esófago y el cáncer en un pulmón. El dibujo del recuadro muestra la sonda ecográfica localizando los ganglios linfáticos con el cáncer y la aguja de biopsia extrayendo tejido de uno de los ganglios linfáticos cerca del esófago.

Biopsia por aspiración con aguja fina guiada por ecografía endoscópica. Se inserta un endoscopio que tiene una sonda ecográfica y una aguja de biopsia a través de la boca hasta el esófago. La sonda hace rebotar ondas de sonido en los tejidos del cuerpo para producir ecos que componen una ecografía (imagen de computación) de los ganglios linfáticos cercanos al esófago. La ecografía ayuda a que el médico vea dónde ubicar la aguja de biopsia para extraer tejido de los ganglios linfáticos. Este tejido se observa bajo un microscopio para determinar si hay signos de cáncer.

  • Biopsia de los ganglios linfáticos: extracción total o parcial de un ganglio linfático. Un patólogo observa el tejido bajo un microscopio para verificar si hay células cancerosas.
  • Exploración ósea con radionúclido: procedimiento para detectar si hay células que se multiplican rápidamente, como las células cancerosas, en el hueso. Se inyecta en la vena una pequeña cantidad de material radiactivo que circula por todo el torrente sanguíneo. Cuando el material radiactivo se acumula en los huesos u otros tejidos es posible detectarlo mediante un escáner.

El cáncer se disemina en el cuerpo de tres maneras.

Las tres maneras en que el cáncer se disemina en el cuerpo son las siguientes:

  • A través del tejido. El cáncer invade el tejido normal que lo rodea.
  • A través del sistema linfático. El cáncer invade el sistema linfático y circula por los vasos linfáticoshasta otros lugares en el cuerpo.
  • A través de la sangre. El cáncer invade las venas y los capilares, y circula por la sangre hasta otros lugares en el cuerpo.

Cuando las células cancerosas se separan del tumor primario (original) y circulan a través de la linfa o la sangre hasta otros lugares del cuerpo, se puede formar otro tumor (secundario). Este proceso se llama metástasis. El tumor secundario (metastásico) es el mismo tipo de cáncer que el tumor primario. Por ejemplo, si el cáncer de mama se disemina hasta los huesos, las células cancerosas de los huesos son en realidad células de cáncer de mama. La enfermedad es cáncer metastásico de mama, no cáncer del hueso.

Se usan los siguientes estadios para el cáncer de pulmón de células pequeñas:

Cáncer de pulmón de células pequeñas en estadio limitado

En el estadio limitado, el cáncer se encuentra solamente en un pulmón, los tejidos entre los pulmones y los ganglios linfáticos cercanos.

Cáncer de pulmón de células pequeñas en estadio extensivo

En el estadio extensivo, el cáncer se ha diseminado afuera del pulmón en el cual comenzó o a otras partes del cuerpo.

Cáncer de pulmón de células pequeñas recidivante

El cáncer de pulmón de células pequeñas recidivante es un cáncer que ha recidivado (volvió) después de haber sido tratado. El cáncer puede retornar al pecho, el sistema nervioso central u otras partes del cuerpo.

Hay diferentes tipos de tratamiento para los pacientes de cáncer de pulmón de células pequeñas.

Hay diferentes tipos de tratamientos disponibles para pacientes con cáncer de pulmón de célulaspequeñas. Algunos tratamientos son estándar (el tratamiento actualmente usado) y otros se encuentran en evaluación en ensayos clínicos. Un ensayo clínico de un tratamiento consiste en un estudio de investigación que procura mejorar los tratamientos actuales u obtener información sobre tratamientos nuevos para pacientes de cáncer. Cuando los ensayos clínicos muestran que un nuevo tratamiento es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en el tratamiento estándar. Los pacientes deberían pensar en participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos están abiertos solo para pacientes que no han comenzado un tratamiento.

Se usan cinco tipos de tratamiento estándar:

Cirugía

Puede recurrirse a la cirugía si el cáncer se encuentra solamente en uno de los pulmones y en ganglios linfáticos cercanos. Dado que este tipo de cáncer de pulmón por lo general se encuentra en ambos pulmones, la cirugía sola no se usa a menudo. De manera ocasional, la cirugía puede usarse para ayudar a determinar el tipo exacto de cáncer de pulmón del paciente. Durante la cirugía, el médicopuede también extraer ganglios linfáticos para ver si contienen cáncer.

Aún cuando el médico extirpe todo el cáncer visible en el momento de la operación, algunos pacientes pueden recibir quimioterapia o radioterapia después de la cirugía para destruir cualquier célulacancerosa que haya quedado. El tratamiento que se administra después de la operación para disminuir el riesgo de que el cáncer vuelva se llama terapia adyuvante.

Quimioterapia

La quimioterapia es un tratamiento para el cáncer que usa medicamentos para interrumpir el crecimiento de las células cancerosas, mediante la destrucción de las células o impidiendo su multiplicación. Cuando la quimioterapia se administra oralmente o se inyecta en una vena o músculo, los medicamentos ingresan al torrente sanguíneo y afectan a células cancerosas en todo el cuerpo(quimioterapia sistémica). Cuando la quimioterapia se coloca directamente en la columna vertebral, unórgano o una cavidad corporal como el abdomen, los medicamentos afectan principalmente las células cancerosas de esas áreas (quimioterapia regional). La forma en que se administra la quimioterapia depende del tipo y el estadio del cáncer que está siendo tratado.

Radioterapia

La radioterapia es un tratamiento para el cáncer que usa rayos X de alta energía u otros tipos deradiación para destruir las células cancerosas o impedir que crezcan. Hay dos tipos de radioterapia. Laradioterapia externa utiliza una máquina fuera del cuerpo que envía la radiación al cáncer. Laradioterapia interna usa una sustancia radiactiva sellada en agujas, semillas, cables o catéteres que se colocan directamente en el cáncer o cerca del mismo. Puede administrarse también irradiación craneal profiláctica (radioterapia dirigida al cerebro para reducir el riesgo de que el cáncer se disemine hasta el cerebro). La forma en que se administre la radioterapia va a depender del tipo y el estadio del cáncer que está siendo tratado.

Terapia láser

La terapia láser es un tratamiento para el cáncer para el que se usa un rayo láser (un haz delgado de luz intensa) para destruir células cancerosas.

Colocación endoscópica de una derivación

Un endoscopio es un instrumento delgado con forma de tubo que se usa para mirar tejidos del interior del cuerpo. Un endoscopio tiene una luz y una lente para observar; se puede usar para colocar una derivación en una estructura del cuerpo para mantener la estructura abierta. La colocación endoscópica de una derivación se usa para abrir una vía respiratoria que está bloqueada por tejido anormal.

Los pacientes deberían pensar en participar en un ensayo clínico.

Para algunos pacientes, la mejor elección de tratamiento puede ser participar en un ensayo clínico. Los ensayos clínicos forman parte del proceso de investigación del cáncer. Los ensayos clínicos se llevan a cabo para determinar si los tratamientos nuevos para el cáncer son seguros y eficaces, o mejores que el tratamiento estándar.

Muchos de los tratamientos estándar actuales se basan en ensayos clínicos anteriores. Los pacientes que participan en un ensayo clínico pueden recibir el tratamiento estándar o estar entre los primeros en recibir el tratamiento nuevo.

Los pacientes que participan en los ensayos clínicos también ayudan a mejorar la forma en que se tratará el cáncer en el futuro. Aunque los ensayos clínicos no conduzcan a tratamientos nuevos eficaces, a menudo responden a preguntas importantes y ayudan a avanzar en la investigación.

Los pacientes pueden entrar a formar parte de los ensayos clínicos antes, durante o después de comenzar su tratamiento para el cáncer.

Algunos ensayos clínicos sólo incluyen a pacientes que todavía no recibieron tratamiento. Otros ensayos prueban los tratamientos para los pacientes cuyo cáncer no mejoró. También hay ensayos clínicos que prueban nuevas maneras de impedir que el cáncer recidive (vuelva) o de reducir los efectos secundarios del tratamiento de cáncer.

Pueden necesitarse pruebas de seguimiento.

Algunas de las pruebas que se usaron para diagnosticar el cáncer o para determinar el estadio del cáncer se pueden repetir. Algunas pruebas se repiten para asegurarse que el tratamiento es eficaz. Las decisiones acerca de seguir, cambiar o suspender el tratamiento se pueden basar en los resultados de estas pruebas. Esto a veces se llama reestadificación.

Algunas de las pruebas se seguirán repitiendo esporádicamente después de terminar el tratamiento. Los resultados de estas pruebas pueden mostrar si la afección cambió o si el cáncer recidivó (volvió). Estas pruebas a veces se llaman pruebas de seguimiento o exámenes médicos.

Opciones de tratamiento por estadio

Cáncer de pulmón de células pequeñas en estadio limitado
Cáncer de pulmón de células pequeñas en estadio extensivo

En cada sección de tratamiento se incluye una lista en inglés de los ensayos clínicos que se llevan a cabo actualmente. Puede ocurrir que para algunos tipos o estadios del cáncer no haya una lista de ensayos clínicos. Consultar con el médico sobre ensayos clínicos que no aparecen en el sumario, pero que pueden ser apropiados para el paciente.

Cáncer de pulmón de células pequeñas en estadio limitado

El tratamiento del cáncer de pulmón de células pequeñas en estadio limitado puede incluir los siguientes procedimientos:

  • Quimioterapia de combinación y radioterapia dirigida al pecho. Más tarde, se puede administrar radioterapia dirigida al cerebro para pacientes con respuestas completas.
  • Quimioterapia de combinación para pacientes con problemas pulmonares que están muy enfermos. Más tarde, se puede administrar radioterapia dirigida al cerebro para pacientes con respuestas completas.
  • Cirugía, seguida por quimioterapia o quimioterapia más radioterapia dirigida al pecho. Más tarde, se puede administrar radioterapia dirigida al cerebro para pacientes con respuestas completas.
  • Participación en ensayos clínicos de tratamientos nuevos de quimioterapia, cirugía y radiación.

Cáncer de pulmón de células pequeñas en estadio extensivo

El tratamiento del cáncer de pulmón de células pequeñas en estadio extensivo puede incluir los siguientes procedimientos:

  • Quimioterapia de combinación. Más tarde, se puede administrar radioterapia dirigida al cerebro para pacientes con respuestas completas.
  • Radioterapia dirigida al cerebro, la médula, los huesos u otras partes del cuerpo en las cuales se ha diseminado el cáncer, como terapia paliativa para aliviar los síntomas y mejorar la calidad de vida.
  • Participación en ensayos clínicos de tratamientos nuevos con quimioterapia.

Opciones de tratamiento para el cáncer de pulmón de células pequeñas recidivante

El tratamiento del cáncer recidivante de pulmón de células pequeñas puede incluir los siguientes procedimientos:

  • Quimioterapia.
  • Radioterapia, como terapia paliativa para aliviar los síntomas y mejorar la calidad de vida.
  • Terapia láser, colocación de una derivación para mantener abiertas las vías respiratorias oradioterapia interna como tratamiento paliativo para aliviar los síntomas y mejorar la calidad de vida.
  • Participación en ensayos clínicos de tratamientos nuevos de quimioterapia.

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