Cáncer Esofágico

El cáncer de esófago es una enfermedad por la cual se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del esófago.

El esófago es el tubo hueco, muscular que transporta los alimentos y los líquidos desde la garganta al estómago. La pared del esófago comprende varias capas de tejido, incluso membrana mucosa, músculo y tejido conjuntivo. El cáncer de esófago comienza en el revestimiento interior del esófago y se disemina hacia afuera hasta las otras capas a medida que crece.



El estómago y el esófago forman la parte superior del aparato digestivo.

Las dos formas más comunes de cáncer de esófago se denominan de acuerdo con el tipo de células que se vuelven malignas (cancerosas):

  • Carcinoma de células escamosas: cáncer que se forma en las células escamosas, las células delgadas, planas que revisten el esófago. Este tipo de cáncer se encuentra con mayor frecuencia en la parte superior y media del esófago, pero se puede presentar en cualquier lugar del esófago. También se llama carcinoma epidermoide.
  • Adenocarcinoma: cáncer que comienza en las células glandulares (secretorias). Células glandulares en el revestimiento del esófago que producen y liberan líquidos como el moco. Los adenocarcinomas habitualmente se forman en la parte inferior del esófago, cerca del estómago.
  • Consumo de tabaco.
  • Consumo alto de alcohol.
  • Esófago de Barrett: afección en la cual las células que revisten la parte inferior del esófago han cambiado o fueron reemplazadas por células anormales que pueden llevar al cáncer de esófago. El reflujo gástrico (el retorno del contenido del estómago a la sección inferior del esófago) puede irritar el esófago y, con el transcurso del tiempo, causar esófago de Barrett.
  • Edad avanzada.
  • Sexo masculino.
  • Ser afroestadounidense.
  • Dolor o dificultad para tragar.
  • Pérdida de peso.
  • Dolor detrás del esternón.
  • Ronquera y tos.
  • Indigestión y acidez estomacal.

Fumar, consumir mucho alcohol y el esófago de Barrett pueden aumentar el riesgo de padecer de cáncer de esófago.

Entre los factores de riesgo están los siguientes:

Entre los signos más comunes del cáncer del esófago se incluyen dolor o dificultad para tragar y pérdida de peso.

Estos y otros síntomas pueden ser ocasionados por el cáncer de esófago o por otras afecciones. Se debe consultar con un médico si se presenta cualquiera de los siguientes problemas:

Para detectar (encontrar) y diagnosticar el cáncer de esófago, se utilizan pruebas que examinan el esófago.

Pueden utilizarse las siguientes pruebas y procedimientos:

  • Radiografía del tórax: radiografía de los órganos y huesos del interior del pecho. Un rayo X es un tipo de haz de energía que puede atravesar el cuerpo y plasmarse en una película que muestra una imagen de áreas del interior del cuerpo.
  • Ingesta de bario: serie de radiografías del esófago y el estómago. El paciente bebe un líquido que contiene bario (compuesto metálico de color plateado blancuzco). Este líquido reviste el esófago y el estómago, y se toman radiografías. Este procedimiento también se llama serie gastrointestinal (GI) superior.

Ingestión de bario. El paciente toma bario líquido el cual baja por el esófago hacia el estómago. Se toman radiografías en búsqueda de áreas anormales.

  • Esofagoscopia: procedimiento para examinar el interior del esófago para verificar si hay áreas anormales. Se inserta un esofagoscopio a través de la boca o la nariz y se lo hace bajar por la garganta hasta el esófago. Un esofagoscopio es un instrumento con forma de tubo delgado, con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer muestras de tejido, que se observan bajo un microscopio para verificar si hay signos de cáncer.

 


Esofagoscopia. Consiste en un tubo delgado con iluminación que se inserta por la boca hacia el esófago para buscar áreas anormales.

  • Biopsia: extracción de células o tejidos para que un patólogo las pueda observar bajo un microscopio y verificar si hay signos de cáncer. La biopsia generalmente se lleva a cabo durante una esofagoscopia. En algunas ocasiones, la biopsia muestra cambios en el esófago que no son cáncer pero que pueden llevar a cáncer.
  • Estadio del cáncer (si afecta parte del esófago o todo el esófago, o si se diseminó hasta otras partes del cuerpo).
  • Tamaño del tumor.
  • Estado general de salud del paciente.

Esofagoscopia. Consiste en un tubo delgado con iluminación que se inserta por la boca hacia el esófago para buscar áreas anormales.

Ciertos factores afectan el pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.

El pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento dependen de los siguientes aspectos:

Cuando se detecta el cáncer de esófago muy temprano, es más alta la probabilidad de recuperación. El cáncer del esófago se encuentra a menudo en una etapa avanzada cuando se lo diagnostica. En los estadios más avanzados, este tipo de cáncer se puede tratar, pero en raras ocasiones se puede curar. Se debe considerar participar en uno de los ensayos clínicos que se llevan a cabo para mejorar el tratamiento. 

Después de diagnosticarse el cáncer de esófago, se realizan pruebas para determinar si las células cancerosas se diseminaron dentro del esófago o hasta otras partes del cuerpo.

El proceso utilizado para determinar si el cáncer se diseminó dentro del esófago o a otras partes del cuerpo se llama estadificación. La información obtenida en el proceso de estadificación determina elestadio de la enfermedad. Es importante conocer el estadio de la enfermedad a fin de planificar el tratamiento. En el proceso de estadificación, se pueden utilizar las siguientes pruebas y procedimientos:

  • Broncoscopia: procedimiento para observar el interior de la tráquea y las vías respiratorias mayores del pulmón y determinar si hay áreas anormales. Se introduce un broncoscopio a través de la nariz o la boca hacia la tráquea y los pulmones. Un broncoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo, con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer muestras de tejido y observarlas bajo un microscopio para verificar si hay signos de cáncer.
  • Radiografía del tórax: radiografía de los órganos y huesos del interior del pecho. Un rayo X es un tipo de haz de energía que puede atravesar el cuerpo y plasmarse en una película que muestra una imagen de áreas del interior del cuerpo.
  • Laringoscopia: procedimiento mediante el cual el médico examina la laringe con un espejo o unlaringoscopio. Un laringoscopio es un instrumento con forma de tubo delgado, con una luz y una lente para observar.
  • Exploración por TC (exploración por TAC): procedimiento mediante el cual se toma una serie de imágenes detalladas del interior del cuerpo, desde ángulos diferentes. Las imágenes son creadas por una computadora conectada a una máquina de rayos X. De forma adicional se inyecta un tinte en una vena o se ingiere, a fin de que los órganos o los tejidos se destaquen más claramente. Este procedimiento también se llama tomografía computada, tomografía computarizada o tomografía axial computarizada.
  • Ecografía endoscópica (EE): procedimiento para el cual se introduce un endoscopio en el cuerpo, por lo general, a través de la boca o el recto. Un endoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo, con una luz y una lente para observar. Se usa una sonda ubicada en el extremo del endoscopio para hacer rebotar ondas sonoras de alta energía (ultrasónicas) en los tejidos o los órganos internos y crear ecos. Los ecos forman una imagen de los tejidos del cuerpo que se llamasonograma. Este procedimiento también se llama endoecografía.
  • Toracoscopia: procedimiento quirúrgico que se realiza para observar si hay áreas anormales en los órganos internos del pecho. Se hace una incisión (corte) entre dos costillas y se introduce untoracoscopio en el pecho. Un toracoscopio es un instrumento delgado con forma de tubo, con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer tejido o muestras de ganglios linfáticos, que se observan bajo un microscopio para verificar si hay signos de cáncer. En algunos casos, se puede utilizar este procedimiento para extirpar parte del esófago o el pulmón.
  • Laparoscopía: procedimiento quirúrgico para observar los órganos del interior del abdomen y determinar si hay signos de enfermedad. Se realizan pequeñas incisiones (cortes) en la pared del abdomen y se introduce un laparoscopio (tubo delgado, con iluminación) a través de una de las incisiones. Se pueden introducir otros instrumentos en la misma incisión o en otras para realizar procedimientos tales como extirpar órganos o tomar muestras de tejido para observarlas bajo un microscopio y verificar si hay signos de enfermedad.
  • Exploración por TEP (exploración por tomografía con emisión de positrones): procedimiento para encontrar células de tumores malignos en el cuerpo. Se inyecta en una vena una cantidad pequeña de glucosa (azúcar) radiactiva. El escáner de la TEP rota alrededor del cuerpo y toma una imagen de los lugares del cuerpo que absorben la glucosa. Las células de los tumores malignos tienen aspecto más brillante en la imagen porque son más activas y absorben más glucosa que las células normales. El uso de la exploración por TEP en la estadificación del cáncer de esófago está en estudio en ensayos clínicos.

El cáncer se disemina en el cuerpo de tres maneras.

Las tres maneras en que el cáncer se disemina en el cuerpo son las siguientes:

  • A través del tejido. El cáncer invade el tejido normal que lo rodea.
  • A través del sistema linfático. El cáncer invade el sistema linfático y circula por los vasos linfáticoshasta otros lugares en el cuerpo.
  • A través de la sangre. El cáncer invade las venas y los capilares, y circula por la sangre hasta otros lugares en el cuerpo.

Cuando las células cancerosas se separan del tumor primario (original) y circulan a través de la linfa o la sangre hasta otros lugares del cuerpo, se puede formar otro tumor (secundario). Este proceso se llamametástasis. El tumor secundario (metastásico) es el mismo tipo de cáncer que el tumor primario. Por ejemplo, si el cáncer de mama se disemina hasta los huesos, las células cancerosas de los huesos son en realidad células de cáncer de mama. La enfermedad es cáncer metastásico de mama, no cáncer del hueso.

Se utilizan los siguientes estadios para el cáncer del esófago:

Estadificación del cáncer esofágico; muestra el crecimiento del tumor a través de las capas de la pared esofágica en sus estadios 0, I, II, III y IV. El recuadro muestra el músculo, submucosa y capas mucosas de la pared esofágica y ganglios linfáticos.

En la medida en que el cáncer esofágico evoluciona del estadio 0 al IV, las células cancerígenas crecen a través de las capas de la pared esofágica y se diseminan hacia los ganglios linfáticos y otros órganos.

Estadio 0 (carcinoma in situ)

En el estadio 0, se encuentran células anormales en la capa más interna del tejido que reviste el esófago. Estas células anormales se pueden volver cancerosas y diseminarse hasta el tejido cercano normal. El estadio 0 también se llama carcinoma in situ.

Estadio I

En el estadio I, el cáncer se formó y se diseminó más allá de la capa más interna de tejido, hasta la siguiente capa de tejido de la pared del esófago.

Estadio II

El cáncer de esófago en el estadio II se divide en estadio IIA y estadio IIB, según el lugar hasta donde elcáncer se diseminó.

  • Estadio IIA: el cáncer se diseminó hasta la capa de músculo del esófago o a la pared exterior del esófago.
  • Estadio IIB: el cáncer se puede haber diseminado hasta cualquiera de las tres primeras capas del esófago y hasta los ganglios linfáticos cercanos.

Estadio III

En el estadio III, el cáncer se diseminó hasta la pared exterior del esófago y se puede haber diseminado hasta los tejidos o los ganglios linfáticos cerca del esófago.

Estadio IV

El cáncer de esófago en estadio IV se divide en estadio IVA y estadio IVB, de acuerdo con el lugar hasta donde se diseminó el cáncer.

  • Estadio IVA: el cáncer se diseminó hasta los ganglios linfáticos cercanos o lejanos.
  • Estadio IVB: el cáncer se diseminó hasta los ganglios linfáticos lejanos distantes u órganos de otras partes del cuerpo.
Cáncer del esófago recidivante

El cáncer de esófago recidivante es cáncer que recidivó (volvió) después de haber sido tratado. El cáncer puede volver al esófago o a otras partes del cuerpo.

Hay diferentes tipos de tratamiento para los pacientes de cáncer de esófago.

Hay diferentes tipos de tratamiento disponibles para los pacientes de cáncer del esófago. Algunos tratamientos son estándar (el tratamiento actualmente usado) y otros se encuentran en evaluación enensayos clínicos. Un ensayo clínico de tratamiento es un estudio de investigación que procura mejorar los tratamientos actuales u obtener información sobre tratamientos nuevos para pacientes de cáncer. Cuando los ensayos clínicos demuestran que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en el tratamiento estándar. Los pacientes deberían pensar en participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos están abiertos solo para pacientes que no han comenzado un tratamiento.

Durante el tratamiento del cáncer de esófago, los pacientes tienen necesidades nutricionales especiales.

Muchas personas con cáncer del esófago les resulta difícil comer debido a los problemas que tienen para tragar. El esófago puede estar más angosto debido al tumor o como un efecto secundario del tratamiento. Algunos pacientes pueden recibir nutrientes directamente a través de una vena. Otros, pueden necesitar una sonda para alimentarse (un tubo plástico, flexible que se introduce por la nariz o la boca hacia el estómago) hasta que puedan comer por sí mismos.

Se utilizan cinco tipos de tratamiento estándar:

Cirugía

La cirugía es el tratamiento más común para el cáncer del esófago. Parte del esófago se puede extirpar en una operación que se llama esofagectomía.

Un dibujo en tres paneles muestra la cirugía del cáncer esofágico; el primer panel muestra el área del esófago con cáncer, el panel del centro muestra la extirpación del cáncer y el tejido circundante, y el último panel muestra como se estira el estómago y se une al resto del esófago.

Esofagectomía. Se extirpa una parte del esófago, se estira el estómago y se une al resto del esófago.

El médico conectará la parte sana del esófago con el estómago de manera que el paciente todavía pueda tragar. Se puede utilizar un tubo plástico o parte del intestino para realizar la conexión. Es posible extirpar también los ganglios linfáticos cerca del esófago y observarlos bajo un microscopio para determinar si contienen cáncer. Si el esófago está parcialmente bloqueado por el tumor, se puede colocar una cánula metálica extensible (tubo) dentro del esófago para ayudar a mantenerlo abierto.

Implante esofágico. Muestra como el cáncer bloquea el esófago. El recuadro muestra una imagen ampliada del cáncer y el implante colocado en el esófago para mantenerlo abierto.

Implante esofágico. Se coloca un dispositivo (implante) en el esófago para mantenerlo abierto y permitir que los líquidos y alimentos pasen al estómago.

Radioterapia

La radioterapia es un tratamiento para el cáncer en el que se usan rayos X de alta energía u otros tipos de radiación para destruir células cancerosas o impedir que crezcan. Hay dos tipos de radioterapia. Para la radioterapia externa se usa una máquina afuera del cuerpo que envía la radiación hacia el cáncer. Para la radioterapia interna se utiliza una sustancia radiactiva sellada en agujas, semillas, cables ocatéteres, que se coloca directamente en el cáncer o cerca del mismo. La forma de administración de la radioterapia depende del tipo y del estadio del cáncer que está siendo tratado.

Se puede introducir un tubo plástico en el esófago para mantenerlo abierto durante la radioterapia. Esto se llama intubación y dilatación intraluminal.

Quimioterapia

La quimioterapia es un tratamiento para el cáncer en el que se usan medicamentos para interrumpir el crecimiento de células cancerosas, ya sea mediante su destrucción o impidiendo su multiplicación. Cuando la quimioterapia se toma por boca o se inyecta en una vena o músculo, los medicamentos ingresan en el torrente sanguíneo y pueden llegar a las células cancerosas de todo el cuerpo (quimioterapia sistémica). Cuando la quimioterapia se coloca directamente en la columna vertebral, unórgano o una cavidad corporal como el abdomen, los medicamentos afectan principalmente las células cancerosas de esas áreas (quimioterapia regional). La forma de administración de la quimioterapia depende del tipo y el estadio del cáncer que se está tratando.

Terapia láser

La terapia láser es un tratamiento de cáncer en el que se usa un haz de rayo láser (haz angosto de luz intensa) para destruir células cancerosas.

Electrocoagulación

La electrocoagulación es el uso de una corriente eléctrica para destruir células cancerosas.

Se están probando nuevos tipos de tratamiento en ensayos clínicos.

Los pacientes deberían pensar en participar en un ensayo clínico.

Para algunos pacientes, la mejor elección de tratamiento puede ser participar en un ensayo clínico. Los ensayos clínicos forman parte del proceso de investigación del cáncer. Los ensayos clínicos se llevan a cabo para determinar si los tratamientos nuevos para el cáncer son seguros y eficaces, o mejores que el tratamiento estándar.

Muchos de los tratamientos estándar actuales se basan en ensayos clínicos anteriores. Los pacientes que participan en un ensayo clínico pueden recibir el tratamiento estándar o estar entre los primeros en recibir el tratamiento nuevo.

Los pacientes que participan en los ensayos clínicos también ayudan a mejorar la forma en que se tratará el cáncer en el futuro. Aunque los ensayos clínicos no conduzcan a tratamientos nuevos eficaces, a menudo responden a preguntas importantes y ayudan a avanzar en la investigación.

Los pacientes pueden entrar a formar parte de los ensayos clínicos antes, durante o después de comenzar su tratamiento para el cáncer.

Algunos ensayos clínicos sólo incluyen a pacientes que todavía no recibieron tratamiento. Otros ensayos prueban los tratamientos para los pacientes cuyo cáncer no mejoró. También hay ensayos clínicos que prueban nuevas maneras de impedir que el cáncer recidive (vuelva) o de reducir los efectos secundariosdel tratamiento de cáncer.

Los ensayos clínicos se realizan en muchas partes del país. Consultar la sección sobre Opciones de Tratamiento para encontrar enlaces en inglés a los ensayos clínicos que se realizan actualmente. 

Pueden necesitarse pruebas de seguimiento.

Algunas de las pruebas que se usaron para diagnosticar el cáncer o para determinar el estadio del cáncer se pueden repetir. Algunas pruebas se repiten para asegurarse que el tratamiento es eficaz. Las decisiones acerca de seguir, cambiar o suspender el tratamiento se pueden basar en los resultados de estas pruebas. Esto a veces se llama reestadificación.

Algunas de las pruebas se seguirán repitiendo esporádicamente después de terminar el tratamiento. Los resultados de estas pruebas pueden mostrar si la afección cambió o si el cáncer recidivó (volvió). Estas pruebas a veces se llaman pruebas de seguimiento o exámenes médicos.

Opciones de tratamiento por estadio

Estadio 0 (carcinoma in situ)
Cáncer del esófago en estadio I
Cáncer del esófago en estadio II
Cáncer del esófago en estadio III
Cáncer del esófago en estadio IV

En cada sección de tratamiento se incluye una lista en inglés de los ensayos clínicos que se llevan a cabo actualmente. Puede ocurrir que para algunos tipos o estadios del cáncer no haya una lista de ensayos clínicos. Consultar con el médico sobre ensayos clínicos que no aparecen en el sumario, pero que pueden ser apropiados para el paciente.

Estadio 0 (carcinoma in situ)

El tratamiento habitual del estadio 0 es la cirugía.

Cáncer del esófago en estadio I

El tratamiento del cáncer de esófago en estadio I puede incluir los siguientes procedimientos:

  • Cirugía.
  • Participación en ensayos clínicos.

Cáncer del esófago en estadio II

El tratamiento del cáncer de esófago en estadio II puede incluir los siguientes procedimientos:

  • Cirugía.
  • Quimiorradiación (tratamiento que combina quimioterapia con radioterapia).
  • Participación en ensayos clínicos de quimiorradiación seguida de cirugía.

Cáncer del esófago en estadio III

El tratamiento del cáncer de esófago en estadio III puede incluir los siguientes procedimientos:

  • Cirugía.
  • Quimiorradiación (tratamiento que combina quimioterapia con radioterapia).
  • Participación en ensayos clínicos de quimiorradiación seguida de cirugía.

Cáncer del esófago en estadio IV

El tratamiento del cáncer de esófago en estadio IV puede incluir los siguientes procedimientos:

  • Colocación de una cánula esofágica como terapia paliativa para aliviar los síntomas y mejorar lacalidad de vida.
  • Radioterapia externa o radioterapia interna, como tratamiento paliativo
  • para aliviar los síntomas y mejorar la calidad de vida.
  • Cirugía láser o electrocoagulación, como tratamiento paliativo para aliviar los síntomas y mejorar la calidad de vida.
  • Quimioterapia.
  • Participación en ensayos clínicos de quimioterapia.

Opciones de tratamiento para el cáncer de esófago recidivante

El tratamiento del cáncer de esófago recidivante puede incluir los siguientes procedimientos:

  • Utilización de cualquier tratamiento estándar, como tratamiento paliativo para aliviar los síntomas y mejorar la calidad de vida.
  • Participación en ensayos clínicos.

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